ZZ TOP, une histoire de barbe

Vos connaissez tous le groupe mythique américain ZZ TOP, ancré dans les bases du blues et du rock,  connu pour avoir un son de guitare tranchant et un chant puissant, mais plus encore pour leur apparence particulière. Le style cow boy texan avec stetson et santiags jusqu’à l’album “Tejas” qui laissera la place, après une pause de deux ans, à partir de “Deguello” au look barbu version prospecteur que l’avènement de l’ère du clip rendra mondialement célèbre au début des années 1980.

Mais savez vous comment en sont-ils venu à se laisser pousser la barbe?

Création du groupe

C’est le chanteur-guitariste Billy Gibbons qui est à l’origine de la formation de ZZ Top. Né le 16 décembre 1949 à Houston, au Texas, Billy est le fils d’un chef d’orchestre qui travaillait pour les studios de cinéma MGM. Après diverses expériences, Billy forme The Moving Sidewalks, un groupe psychédélique qui obtient un succès local en 1967 avec “Ninety-ninth floor“, un titre qui reste cinq semaines N°1 dans les charts du Texas.
En 1968, The Moving Sidewalks enregistrent l’album “FLASH”. Ils tournent en première partie des Doors et de Jimi Hendrix lors de sa première tournée américaine. Invité de Johnny Carson dans le “Tonight Show“, Hendrix déclare que Billy Gibbons est un des jeunes guitaristes américains les plus prometteurs, et il lui offre une Stratocaster rose.

Lors de cette rencontre avec Jimy Hendrix, Gibbons raconte:

“C’est une anecdote qui revient souvent et qu’on me demande de commenter régulièrement. Cette rencontre avec Jimi Hendrix, je la résumerai simplement d’un mot : intense. A l’époque, j’étais très jeune et je  croyais tout savoir.  Et puis je tombe sur ce mec et il me demande : ‘Tu sais faire ça ? Et ça, tu connais ?’ Alors j’ai vite compris qu’il valait mieux la fermer.”

 

 

Lorsque The Moving Sidewalks se séparent, Billy Gibbons décide de monter un trio sur le modèle de l’Experience de Jimi Hendrix. Il se met donc à la recherche d’une section rythmique. Il s’associe alors avec Franck Beard qui vient également de quitter son groupe “American Blues” et s’installe à Houston. De là Franck lui présente un bassiste incroyable qui était avec lui dans le groupe American Blues, Dusty Hill. Après deux heures d’auditions… ZZ TOP était né!

 


L’origine du nom

L’origine légendaire de leur nom reste relativement obscure. Certains affirment qu’il s’agit du nom du papier à cigarette utilisé à l’époque par les membres du groupe. Pour d’autres, le groupe aurait pris ce nom pour que leurs albums soient toujours les derniers dans les bacs à disques (vinyles à l’époque) de tous les disquaires (le classement dans ces bacs étant le plus souvent alphabétique). Une rumeur persiste par ailleurs quant au fait qu’il s’agirait tout simplement d’une faute de frappe, le groupe devant s’appeler initialement « 22 top » et non « zz top ». Le nom peut aussi provenir de l’artiste de Blues ZZ HILL ; hill signifiant « colline » d’où « top of the hill » (sommet de la colline) = ZZ Top.

Billy Gibbons explique dans le livre consacré au groupe Rock Roll Gearhead que le nom est choisi en hommage au maître du blues B.B. King. Ils auraient d’abord choisi de s’appeler « ZZ King » mais cela ressemblait encore trop à l’original et considérant que ce « King » était au « Top », ils auraient ainsi opté pour ZZ Top.

Dernièrement, le groupe a cependant déclaré dans le magazine français Guitare Extrême que leur nom vient de la bière Corona Light, le L de Light ressemblant à un Z. Ils en auraient donc retourné deux pour obtenir le célèbre double Z. Ces diverses explications ne font qu’ajouter à la confusion mais connaissant l’humour des trois membres du groupe, cette profusion d’explications peut aussi être vue comme une sorte de plaisanterie récurrente de leur part.

En exclusivité pour “Saga”, Billy Gibbons et Frank Beard lèvent une partie du voile sur un mystère vieux de plus de quatre décennies.

“- C’est resté un secret bien gardé jusqu’à notre première visite en France. Et là, quelqu’un a mis le doigt sur ce sens bien particulier du mot, mais il y en a sûrement d’autres…
– Je suis d’accord avec Billy. On s’est peut-être trompés sur l’ordre des mots ; on aurait dû s’appeler Top ZZ au lieu de ZZ Top.” (ndlr: zizi top)

 


Les Débuts à succès

Basé à El Paso, ZZ Top naît officiellement en 1969 avec Billy Gibbons à la guitare et au chant, Dusty Hill à la basse et Frank Beard à la batterie. Depuis, rien n’a changé.

La seule différence”, plaisante Billy, “c’est qu’à l’époque, on avait des amplis plus petits”. 

ZZ Top publient un premier single, “Salt lick”, et ils tournent intensivement dans leur Texas natal, où leur blues-rock progressif est modestement apprécié d’un public plutôt  traditionnel. En janvier 71, ils publient leur premier album, intitulé fort judicieusement  “THE FIRST ALBUM”. Il reçoit un bon accueil au Texas, mais son succès ne parvient pas à dépasser les frontières de l’état.

 

ZZTOP début

 

C’est avec l’album “RIO GRANDE MUD”, en mars 1972, que ZZ Top parvient à exporter son succès. “Rio Grande mud” est certifié disque d’or et on y trouve leur premier titre d’envergure nationale: “Francine

En juillet 1973, ZZ Top gravit encore un échelon avec l’album “TRES HOMBRES”, qui atteint la huitième place du hit-parade américain. Le trio commence alors à tourner avec les plus grands comme Alice Cooper, Ten Years After et les Rolling Stones. Le groupe se forge une solide réputation de première partie qui défie toujours les têtes d’affiche, égale souvent leur performance et leur vole parfois la vedette.

En Europe, on découvre ZZ Top grâce au titre “La Grange”, un boogie effréné. “La Grange”, c’est le nom d’une petite ville du Texas où se trouve une maison de passe réputée, le “Chicken Ranch“.

ZZ Top passe la majeure partie de l’année 1974 sur la route. Durant l’été, ils obtiennent la consécration dans leur propre fief du Texas lorsqu’ils jouent devant 80 mille personnes dans le stade de football de l’Université d’Austin. C’est un concert du même genre, enregistré à La Nouvelle-Orléans, qui constitue une face de l’album mi-public mi-studio, “FANDANGO”. L’autre face, la face studio, propose l’un des grands classiques de leur répertoire : “Tush”.

Paru en mai 1975, l’album “Fandango” va rester plus d’un an et demi dans les charts américains, établissant ainsi un premier record de longévité pour un groupe rock. Fin 76, le trio embarque pour le “World Wide Texas Tour” qui coïncide avec la sortie de l’album “TEJAS”. Cette tournée fait alors de ZZ Top l’attraction scénique N°1 aux Etats-Unis. Le groupe propose un spectacle délirant, grand-guignolesque, qui ne traversera pas l’Atlantique, mais uniquement pour des raisons financières.

 


Puis les vacance au poils

Après le “World Wide Texas Tour”, ZZ Top s’accorde deux années de repos. Frank Beard se consacre à sa famille et au golf. Dusty Hill disparaît au Mexique et Billy Gibbons se partage entre la Côte d’Azur et Paris, le Maroc et le Tibet où il rejoint un groupe de prière bouddhiste.

Pendant ces longues vacances, Billy était en France, Frank jouait au golf Dusty jouait les touristes. Ils se parlaient souvent au téléphone, mais ne se voyaient pas. Comme Dusty traînais à Mexico, il n’avait pas de raison de couper ou de tailler sa barbe. A Paris, Billy tenait le même raisonnement, mais il n’en savait rien. Quand ils se sont retrouvés, Frank venait de tailler sa barbe très court et les celles de Dusty et Billy étaient longues, il s’est rasé immédiatement alors que les deux autres, on a laissé pousser…

Le plus drôle dans l’histoire, c’est que le seul à ne pas porter la barbe, s’appelle Franck BEARD (beard = barbe en anglais)

 

ZZTOP beret

 

Voici alors d’ou viennent leurs barbe, comme pour beaucoup, de la flemme de se raser en vacance.

 


Longueur et rasage?

En 2012 une rumeur est confirmé, la société de rasoir Gillette aurait en 1984 proposé à Gibbons sous la forme d’un chèque d’un million de dollars pour que lui et son compère de scène Busty Hill rasent leur barbe sur-dimensionnée pour une publicité. Ils avaient refusé, en déclarant que la barbe était le meilleur  moyen de cacher leur laideur !

Même pas en rêve, à l’époque, et encore moins aujourd’hui : « Même ajustée avec l’inflation je n’ai pas de regret. La perspective de me voir dans un miroir sans barbe […] ne peut être envisagée quelle que soit la compensation. », affirme Gibbons.

Et aujourd’hui lorsqu’on demande à Dusty qui à la plus longue barbe, il répond:

“La longueur de nos barbes correspond à celle de nos courroies de guitare, car si la barbe est plus longue, elle se prend dans les cordes. Alors c’est à celui qui aura la plus grande courroie.”

Je la coupe juste assez pour éviter qu’elle gonfle trop (il se tâte les joues !) et qu’elle m’empêche de jouer de la guitare. Je n’ai pas de très longs bras !

 

Mais il prends tout de même certaines précautions?

– Je ne demande jamais à personne d’allumer la clope qui me pend au bec. J’ai toujours peur qu’un inconscient foute le feu à ma barbe !


La suite vous la connaissez, ZZ TOP c’est:

15 ALBUMS

  • 1971 : ZZ Top’s First Album (London Records)
  • 1972 : Rio Grande Mud (London Records)
  • 1973 : Tres Hombres (London Records)
  • 1975 : Fandango! (London Records)
  • 1976 : Tejas (London Records)
  • 1979 : Degüello (Warner Bros. Records)
  • 1981 : El Loco
  • 1983 : Eliminator
  • 1985 : Afterburner
  • 1990 : Recycler
  • 1994 : Antenna (RCA Records)
  • 1996 : Rhythmeen
  • 1999 : XXX
  • 2003 : Mescalero
  • 2012 : La Futura (American Recordings)

2 ALBUMS LIVE

  • 1980 : Live in Germany
  • 2008 : Live from Texas

10 COMPILATIONS

  • 1974 : Ten Legendary Texas Tails
  • 1977 : The Best of ZZ Top
  • 1987 : The ZZ Top Sixpack (6 albums en un seul coffret)
  • 1992 : Greatest Hits
  • 1994 : One Foot in the Blues
  • 2003 : Compilation + inédits Chrome, Smoke and BBQ
  • 2004 : Rancho Texicano
  • 2006 : The Beginning of ZZ Top
  • 2008 : Greatest Hits
  • 2014 : The Very Baddest of ZZ Top

Sources:

 

 

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